微软转变游戏业务 弥合PC和主机之间鸿沟

[导读]在刚刚结束的E3发布会上,软件巨人显然已经对自家的游戏机业务有了足够清楚的判断:他们希望玩家客厅中摆放的主机和办公室电脑在游戏娱乐上有着同等的地位。实现这一想法的行动首先从硬件开始,无论是新发布的Xbox One S还是压轴公开的天蝎计划(Project Scor

在刚刚结束的E3发布会上,软件巨人显然已经对自家的游戏机业务有了足够清楚的判断:他们希望玩家客厅中摆放的主机和办公室电脑在游戏娱乐上有着同等的地位。实现这一想法的行动首先从硬件开始,无论是新发布的Xbox One S还是压轴公开的“天蝎计划”(Project Scorpio)增强版主机,微软均用实际行动打破了游戏主机的更新周期,而“天蝎计划”对4K游戏和虚拟现实的支持更是令其一举成为性能最强的游戏主机。再者就是“Xbox Play Anywhere”,在软件生态上令Xbox One和Windows 10两大平台更紧密联系在一起。微软引以为傲的Xbox Live服务同样也成为驱动PC游戏的强大网络,即使在Windows 10上,玩家们也可以通过Live与好友聊天对战,实现和主机一致的多人游戏体验。

所有的一切变化,目的就只有一个:弥合PC和主机两者间的巨大鸿沟,让Xbox永远引领潮流。Spencer称:“在研究PC和Xbox两大生态系统上以改进游戏体验上,我们确实获益匪浅。作为平台运营者,我们自然需要保证主机和PC两大平台都拥有各自优秀的游戏体验,在此基础上,我们才可以尝试把两者最好的部分带给玩家。”

从字面上来看,该计划宏大且前景良好——实际上还有些老生常谈了。在去年秋季度,微软邀请我们来到雷德蒙德,向我们独家阐释了他们的Xbox战略。自Xbox One发售以来的短短数年期间,Xbox遭受了堪称毁灭性的品牌灾难。为了强推所谓的客厅娱乐中心战略,他们将游戏放于次要位置,而置数百万玩家于不顾。直到2014年,Spencer接下Xbox领导人的职位,才将部门的业务重点重新放在游戏本身。

之后,他制定了一张野心勃勃的路线图,重新调集资源投入到游戏开发中,在这个计划中PC也占有重要地位,甚至一些以往Xbox的独占大作也借此来到微软自家的操作系统。“我们拥抱Windows用户,因为他们同样也是Xbox社区中的活跃成员,”Spencer补充道,“这给我们的第一方游戏提供了机会……但我同样不想营造Xbox主机用户被忽略的感觉,我们只是想尽力为顾客们提供更多的东西。”

这种表态也许可以解释为何微软会推出名为“Xbox Play Anywhere”的服务,事实上在这次E3发布会,微软已经将去年秋季的大量规划付诸行动,甚至还更进一步。

在发布会上,微软宣布了两款全新的Xbox One主机,在未来两年内两款主机均将面世。第一款被命名为Xbox One S,将于8月正式发售。这款主机实际上就是Xbox One的轻薄版,微软为其采用了白色的配色方案并采用光滑的全新设计。这是一次典型的主机设计更新,类似于任天堂和索尼曾在Nintendo DS Lite与PS One两款主机上所做的事情。虽然相比初版Xbox One新机型确实增加了一些特性,如支持4K视频输出和HDR (高动态范围图像),但尚不能被称为新一代主机。

明年秋季我们迎来的则是一款更为特别的Xbox One,代号“天蝎计划”(Project Scorpio), 拥有6T浮点运算能力的GPU,以及原生4K分辨率的游戏体验和虚拟现实支持(目前我们尚不清楚将是哪款VR设备支持该主机)。根据Spencer的说法,这两款主机均有显著的改进。“实际上,我认为在天蝎座推出后,玩家们将会在这款主机上体验到戏剧性的画面进步。”他说。

不过更重要的是,所有新主机均围绕同一个核心进行拓展,Spencer说,这样将保证所有玩家都不会被抛弃。数十年以来,主机玩家们在游戏机换代更新时总会不得不面临同一个问题:当他们终于买入了新主机后,却发现自己原来的购买的游戏内容就淘汰了,这样他们就不得不花上大笔资金重新购买游戏。部分主机在迭代时提供向下兼容特性,然而与之对应的是,玩家却仍可以在自己的新电脑上玩到上世纪发售的初代《暗黑破坏神》,这样的兼容能力可是游戏机无法做到的。

在向下兼容方面,微软正缓慢在Xbox One上添加对Xbox 360游戏的支持。不过他们已经决定永久改变游戏主机的兼容弊端,即效仿PC游戏的做法,让所有Xbox One游戏永远保证它们的生命力,而不是再以硬件来区分游戏的使用范围。在未来,也许《光环》新作在“天蝎计划”上有更好的画面表现,但在现有主机上这款游戏依然能够正常运行。“最终的目的是,无论玩家从360时代积攒了多少游戏,在未来更新自己的游戏设备时,他们的游戏库依然是完整的。”Spencer说,“我们正在Xbox Live和游戏内容上齐力改进玩家在这一部分的体验。”

Xbox Play Anywhere则走得更远,在该计划下,该公司旗下的主要游戏大作都成为了Xbox One和Windows 10的跨平台作品。在今年年末,如果玩家购买了一款数字版Xbox One游戏,那么就可自动获得该游戏的Windows 10版,反之亦然。甚至在两大平台上游戏存档和成就也是互通共享的。比如我们在主机上开始进行一场《光环》游戏的战役,却可以在旅行期间的笔记本电脑上将这款游戏打通。当然并非所有的Xbox One游戏未来将会支持该特性,大部分即将发售的微软第一方游戏——无论是该公司开发的还是发行的,均支持Xbox Play Anywhere。这些大作包括《再生核心》、《极限竞速:地平线3》以及《光环战争2》。

“人们将会在他们喜欢的任何地点、任何时候没有限制地玩游戏,”当被问到玩游戏未来的样貌时,Spencer回答道,“一些玩家希望在VR设备上玩到《战争机器4》,而另一群人则希望在笔记本上玩到它,当然,使用主机在电视上享受游戏乐趣的玩家也不在少数。我认为我们的长期目标就是让游戏尽可能多地扩展它的受众,而对玩家而言,这意味着在购买游戏后他们便可以不加限制地在任何地方享受乐趣,这点与其他数字内容非常相似,比如Netflix上的电影和Kindle上的书籍。”

在去年12月与媒体的沟通中,Spencer还坦率承认他们试图融合Windows 10和Xbox One两者游戏体验的计划还处于初期阶段。“不过我对现阶段的进展感觉还算不错,”他当时说。数月过去,这家公司依然在既定路线上小心探索:《战争机器:终极版》已发售Xbox One和Windows 10版,当玩家购买Xbox One《量子破碎》后,会收到Windows 10版游戏的下载码。《极限竞速》也在稍早作为6代的免费版的形式登陆Windows 10,称作《极限竞速6:尖峰》。在这一步步动向的背后,我们完全可以勾勒出背后微软的全部愿景。如今,我们看到了该计划的全貌。

《极限竞速6:尖峰》是赛车系列《极限竞速》首次来到PC平台,而该系列最新作品《极限竞速:地平线3》也将跟随前者脚步在9月16日跨平台发售。显然,在《极限竞速6:尖峰》上所做的尝试让开发团队积累了足够的PC游戏开发经验,“《地平线3》实际上是站在《尖峰》的肩上达到如此成就的。”系列创意总监Greenwalt称。同样,去年发售的《战争机器:终极版》也是类似的例子,如今负责《战争机器》的The Coalition工作室对跨平台开发已经驾轻就熟,对于未来的《战争机器4》,他们将做得更好。

当然,更多现代化的游戏体验也被逐渐融合加入到Xbox中:游戏社交已是未来大势所趋,Xbox Live自然要扮演重要角色。在10月,Xbox Live将迎来名为“俱乐部”的全新功能,俱乐部将允许玩家创建私人社区、将游戏风格、个人兴趣和价值观类似的人们聚在一起。不管是一起玩《命运》的游戏好友还是高中同班的亲密同学,俱乐部都将是将这些玩家连接至一起的绝佳方式。甚至无论是通过主机、PC还是Xbox移动应用,玩家均可以在此聊天交流。

这种聊天机制看起来有些倒退——它是在人们还在玩《星际争霸》的时候才流行的东西。不过微软却有另外一层看法,随着该公司旗下诸多大作即将跨平台发行,以及PC和Xbox两大平台的融合,微软希望已经习惯了诸如Steam这样平台的PC玩家能够很快适应微软的新平台。

在微软的观点中,一个PC化的Xbox生态显然对其要更为有利些。这样他们就可以在更多平台上向玩家们销售游戏了,定期的软硬件更新还将带给玩家更多新功能和特性。自然,新战略对开发者和发行商而言也有着足够的好处,他们不用担心如何平衡各个平台的开发和切换,以及不再头疼于对旧平台的支持,玩家群体并不会随着新硬件的发布而割裂。

不过,对玩家而言,所谓的“新战略”真的是有足够的好处吗?如果微软最终成功,游戏机在未来将成为一种类似手机的设备,未来一两年中玩家都需要对自己的主机进行升级。而Spencer则表示他预计新游戏仍然会支持旧款主机“相当长的时间”,尽管就技术上最新的Xbox One游戏依然可以在老版主机上运行,但这并不意味着玩家不会眼馋于“天蝎计划”强大机能带来的极致画面感受。但Spencer认为玩家有权利选择自己的游戏方式才是他们做出改变的关键因素。

“需要明确的是,我们发售的Xbox One游戏,可以在Xbox One上运行,也可以在Xbox One S上玩,未来也同样兼容于天蝎座,”他解释道,“我是不是可以在自己的Xbox One上跑4K的游戏呢?不行。这样的回答我同样会对我的360用户说一遍:你已经拥有了一台Xbox 360主机,未来仍会用它来玩游戏,这点我们不会干涉。当然,我同意会有一部分跟随潮流的玩家需要更棒的游戏体验,他们会说‘我永远要最好的,’对这群玩家来说他们的硬件升级周期相应会缩短。但我不会强制你做出选择,我会让你明白具体的利弊,然后由你自己做出决定。”

另一个问题是,这样战略前景如何?微软是否会持续推进?在过去,微软谈论这些改变已经持续了好一段时间,而直到现在他们才真正着手开始推进。在发售不到三年的时间里,Xbox One已经经历了不止一次的身份认知危机:从家庭娱乐中心,再回归到游戏为先,以及目前的PC化。可以说微软在的努力目前正在正确道路上,但如果天蝎最终失败,谁知道这家公司两年后又该如何定义Xbox One的卖点。

在雷德蒙德,笔者向Spencer提出了我的质疑。这位Xbox总管看起来并没有被过去三年来经历的危机所困扰,再他看来,适时追随技术进步并打破游戏主机的传统更新周期才是保证该行业发展进步的重要之事。

那么,几个月后,微软是不是会再次转变思路?我问Spencer,他的回答异常坚定:“我在微软从一名程序员做起,至今已经呆了30年,在这里,我见证技术革新和进步总会带来相应的回报”他说,“将赌注放在旧有技术模式,构建出来的东西可能在未来10年里都无法有太多改变。相反的是,只有创新才可以紧跟消费者的口味和需求。我很确定我们在正确的道路上。”

作者:宇轩 2016-06-28

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